The Story of Seventh Day Baptists

The Story of Seventh Day Baptists

by Nicholas J. Kersten

Librarian-Historian SDB Historical Society


All Christians with traditions rooted in the Protestant Reformation share the conviction that the Bible is the Word of God and the only guide to faith and practice. When the Reformation reached England, one group of believers, the Baptists, came to believe (around 1611) that only those who have professed faith should be baptized and that baptism should be done by immersion. These conclusions are related to one of the other touchstones of Baptist life and thought: personal responsibility before God for our life and beliefs.

As those bodies of early Baptist believers gathered together they studied the Scriptures in community, came to their conclusions, and joined together in local covenant groups. As one might expect, having such challenging beliefs at the center of Baptist life has created, through the years, a robust and diverse tradition—all centered on individual convictions and the teachings of the Scriptures. One portion of this diverse tradition has been lived out by adherents to the seventh day Sabbath (Saturday) for more than 350 years. Known today as Seventh Day Baptists, they continue to live out the dictates of their faith in dedicated covenant communities around the world.

For nearly as long as there has been Baptists, there have been Sabbath-keeping Baptists. Even before 1611, books circulating in England advocated for the keeping of a Sabbath. Nicolas Bownde, a Puritan, wrote in 1595 advocating for observance of a first day (Sunday) Sabbath. Bownde’s book sparked lively discussion about the Sabbath, drawing Puritans, Anglicans and Dissenters to the broader discussion. Advocates for seventh day Sabbath observance are known as early as 1617, though there is no known connection between these early Sabbath keepers and the first Seventh Day Baptists.

In 1650, Sabbatarian Baptist John Ockford wrote in favor of the seventh day Sabbath, representing the first known book advocating both Sabbath and Baptist principles. By 1657, there were several churches organized and meeting on the Sabbath in the greater London area. In 1671, the first SDB church in North America was organized in Newport, Rhode Island.

Other churches in the American colonies soon followed in Philadelphia, Pennsylvania, and Piscataway, New Jersey. These congregations formed in a very similar way: while reading their Bibles, believers came to be convinced of both Baptist principles and the seventh day Sabbath. This story has become a common narrative among Seventh Day Baptists, shared by hundreds during the last three centuries.

A period of rapid expansion followed in the United States after the American Revolution, with Seventh Day Baptists moving into the frontier and creating their own communities. As the demands of the frontier taxed the resources of individual churches further east, they banded together to form the Seventh Day Baptist General Conference in 1802, creating a concerted effort to spread the Gospel on the American frontier.

Expansion efforts soon led to a need for additional resources. The founding of publishing and educational interests followed by mid-century, including The Sabbath Recorder, a denominational periodical which has been published continuously since 1844. Meanwhile, statements of faith were drafted to explain the existing agreement between the Conference’s member churches, with the first “Expose of Sentiments” approved by the Conference in 1833. (The Conference’s current Statement of Belief is included among the pages that follow.)

While expanding in America, and inspired by the work of William Carey, Adoniram Judson and others, American SDBs began their first foreign mission efforts, in China, in 1844. The mission to China lasted until 1950. Other foreign fields soon followed, including Nyasaland (now Malawi). Meanwhile, moved by the Holy Spirit, other groups continued to contact the SDB General Conference after their own study of the Scriptures—including the Netherlands, Guyana, and Jamaica—and formed their own Conferences.

After years of cooperative ministry internationally, these Conferences, along with the British Conference, formed the Seventh Day Baptist World Federation in 1965. Sister Conferences in Brazil, India, Australia, New Zealand, the Philippines, Myanmar, Poland, South Africa, Nigeria, Kenya, Burundi, and Zambia have since joined in that fellowship.

Since their genesis in the English Reformation, Seventh Day Baptists have continued to be defined by their convictions, but also by their deep relationships and strong faith communities. These communities have remained strong despite sometimes strident disagreement on matters of faith or practice. Seventh Day Baptists in the United States have never split over doctrinal or social issues. Among SDBs, it is widely known that fellow believers are family.

Because their single most notable practice is a mark of easy distinction from other Christians, Seventh Day Baptists have frequently suffered discrimination, even from legislation meant to help Christianity grow (including rules meant to bolster Sunday worship). Despite these trials, SDBs have remained active in their communities, meeting the challenges of difficult conditions with patience and perseverance, while continuing to call both believers and non-believers alike to consider carefully the claims of the Bible on their lives.

In the 20th century, SDBs faced the increased secularization and individualization of society, especially in the global West, but globalism has strengthened the movement through broadening perspectives and providing necessary counterbalancing voices. Though challenges still remain around the world for their work, Seventh Day Baptists remain committed to God and their consciences as they strive to take the words of the Great Commission seriously and spread the Gospel of Jesus Christ.

From 1916 until now, the preservation of this story surrounding God’s activity through Seventh Day Baptists has been conducted by the Seventh Day Baptist Historical Society. The Society was founded to take stewardship over the growing collection of materials which detail our unique and distinctive heritage. Housed at the SDB Center in Janesville, Wisconsin, the Society strives to both preserve and promote Seventh Day Baptist history.

If this story is interesting to you and you’d like to know more, we encourage you to do two things. First, we encourage you to visit your local Seventh Day Baptist church, and experience our people for yourself! Second, we encourage you to contact us so that if you have additional questions, we can refer you to the proper resources, including both shorter and longer books on SDB history.  If this story has resonated with you, we also encourage you to help preserve it by joining the Historical Society in our work! There are membership options for both members of SDB churches and non-members who are friends to the Society.

The next chapter of Seventh Day Baptist history has not yet been written. What is your part in the story of what God is doing with us, in us and through us?


En Espanol

La Historia de los Bautistas del Séptimo Día

Por Nicholas J. Kersten, Bibliotecario/Historiador de la Sociedad Histórica BSD*


Todos Cristianos con tradiciones arraigadas en la Reforma Protestante comparten una convicción; que la Biblia es la Palabra de Dios y la única guía de fe y práctica. Cuando la Reforma alcanzo a Inglaterra, un grupo de creyentes bautistas llegaron a al convencimiento (alrededor de 1611) que únicamente los que profesan su fe deberían de ser bautizados, y ese bautismo debía ser hecho por inmersión. Estas conclusiones son relacionadas con otras formas de compromiso de vida y pensamientos de los Bautistas: responsabilidad personal ante Dios por nuestra vida y creencias.

Al reunirse estos primeros Bautistas para estudiar las escrituras en comunidad, llegaron a sus conclusiones, y se unieron en grupos de pacto locales. Como era de esperar, teniendo tales creencias desafiantes en el centro de la vida Bautista ha creado en el caminar del tiempo tradiciones robustas y diversas; todas centradas en convicciones individuales y enseñanzas de las Escrituras. Una porción de esta tradición diversa ha sobrevivido por adherentes al séptimo día (Sábado) por más de 350 años. Conocido ahora como los Bautistas del Séptimo Día, quienes siguen manteniendo sus convicciones en una comunidad dedicada a un pacto alrededor del mundo.

Podemos decir que mientras han existido Bautistas, también han habido Bautistas que guardan el Sábado. Incluso antes de 1611, libros circulaban en Inglaterra defendiendo el reposo del Sábado. Nicolás Bownde, un Puritano, escribió en 1595 defendiendo la observación del primer día (Domingo) como Sábado. El libro de Bownde motivo bastantes discusiones sobre el Sábado, llevando a Puritanos, Anglicanos y Disidentes a discusiones mucho más amplias. Defensores de la observancia del séptimo día Sábado se conocen desde 1617, aunque no se conoce una conexión entre estos guardadores del Sábado y los primeros Bautistas del Séptimo Día.

En 1650 el Bautista guardador del Sábado, John Ockford escribió en favor del séptimo día Sábado, representando el primer libro conocido defendiendo ambos; el Sábado y los principios Bautistas. Por 1657, habían varias Iglesias organizadas y congregándose en Sábado en la área de Londres. En 1671, la primera iglesia BSD* en Norte América fue organizada en Newport, Rhode Island.

Otras Iglesias en colonias Americanas pronto siguieron en Filadelfia, Pensilvania y Piscataway, New Jersey. Estas congregaciones se formaron en una forma bien similar: mientras leían sus biblias, creyentes llegaron a ser convencidos de ambos los principios Bautistas y el Séptimo día Sábado. Esta historia se ha convertido en una narrativa común entre los Bautistas de Séptimo Día, y compartida por cientos durante los últimos tres siglos.

Un periodo de expansión rápida siguió en los Estados Unidos después de la Revolución Americana, con Bautistas del Séptimo día moviéndose a la frontera y creando sus propias comunidades. Como las demandas de la frontera gravaron los recursos de iglesias individuas más al este estas iglesias se juntaron a formar la Conferencia General de los Bautistas del Séptimo Día en 1802, creando un esfuerzo concertado expandiendo el Evangelio en la frontera Americana.

Los esfuerzos para expandir pronto mostro necesidad de recursos adicionales. La fundación de publicar e intereses educacionales alcanzados hasta a mediados del siglo, incluyendo The Sabbath Recorder un periódico de la denominación que ha sido publicado continuamente desde 1844. Mientras declaraciones de fe fueron elaboradas para explicar el acuerdo que existía entre las Iglesias miembros de la Conferencia, con el primer “La Exposición de los Sentimientos” aprobados por la Conferencia en 1833. (Las Declaraciones actuales de Fe de la Conferencia están incluidas en las páginas siguientes.)

Mientras se expandían en América, e inspirados por el trabajo de William Carey, Adoniram Judson y otros, los BSD Americanos comenzaron sus esfuerzos en la primer misión extranjera en China en 1844. La misión a China duro hasta 1950. Otros lugares extranjeros pronto siguieron, incluyendo a Nyasaland (hoy Malawi). Entre tanto, movidos por el Espíritu Santo, otros grupos buscaron contactar la Conferencia General BSD después de sus propios estudios de las escrituras; incluyendo Países Bajos, Guyana, y Jamaica y formaron sus propias Conferencias.

Años después de ministerios cooperativos internacionales, estas conferencias, junto con la Conferencia Británica, se formó la Federación Mundial de los Bautistas de Séptimo Día en 1965. Conferencias hermanas de Brasil, India, Australia, Nueva Zelandia, Las Filipinas, Myanmar, Polonia, Sur África, Nigeria, Kenia, Burundi, Zambia se han juntado a este compañerismo.

Desde su comienzo en la Reforma Inglesa, los Bautistas del Séptimo día continúan siendo definidos por sus convicciones, pero también por sus relaciones profundas y sus comunidades con una fe bien definida. Estas comunidades han permanecido solidas a pesar de fuertes desacuerdos cuestiones de fe y práctica. Los Bautistas del Séptimo Día en los Estados Unidos nunca se han dividido sobre cuestiones doctrinales o sociales. Entre miembros BSD son extensamente conocidos que compañeros en fe son familia.

Debido a que su marcada diferencia de Fe es fácil de distinguir de otros Cristianos, Los Bautistas de Séptimo Día han sufrido discriminación hasta por la legislación que está dedicada a ayudar a la Cristiandad a crecer (incluyendo reglas hechas directamente a adorar en domingo). A pesar de estas tribulaciones, los miembros BSD han permanecido activos en sus comunidades, enfrentando los retos en condiciones difíciles con paciencia y perseverancia, mientras continúan haciendo el llamado igual a creyentes y los no creyentes a considerar cuidadosamente lo que la Biblia pide para sus vidas.

En el siglo 20, miembros BSD enfrentaron en gran manera secularización y individualización de la sociedad, especialmente en Oeste Global, pero el globalismo ha fortalecido el movimiento a través de ampliar perspectivas y proveyendo voces necesarias que han contrarrestado este movimiento.

Aunque todavía existen desafíos alrededor del mundo para realizar su trabajo, los Bautistas del Séptimo día permanecen comprometidos a Dios y sus conciencias mientras se esfuerzan seriamente en llevar adelante la Gran Comisión y expandir el Evangelio de Jesucristo.

Desde 1916 hasta hoy, la preservación histórica de la actividad de Dios atravéz de la Bautista del Séptimo Día ha sido conducida por la Sociedad de Historia de la Bautista del Séptimo Día. La Sociedad fue fundada para administrar la creciente colección de materiales que detallan nuestro único y distintivo patrimonio. Ubicado en el Centro BSD en Janesville, Wisconsin, la Sociedad se esfuerza para preservar y promover la historia de los Bautistas del Séptimo Día.

Si esta historia es interesante para usted y le gustaría saber más, lo animamos a hacer dos cosas. Primero lo invitamos a visitar una iglesia Bautista del Séptimo Día cerca de usted, y que conozca nuestra gente por usted mismo. Segundo, animamos a contactarnos si tuviese más preguntas, lo podemos referir a recursos apropiados, incluyendo literatura en versión corta o versión larga si así lo desea, de la historia BSD.

Si esta historia ha sido de su interés, quisiéramos extenderle la invitación a ayudarnos a preservarla uniéndose a la Sociedad de Historia en nuestro trabajo! Hay opciones de membrecía para ambos, miembros de Iglesias BSD y los no miembros que son amigos de la Sociedad.

El próximo capítulo de la historia de la Iglesia Bautista del Séptimo Día todavía no se ha escrito. ¿Cuál es su parte en la historia de lo que Dios esta hacienda con nosotros, en nosotros y atravéz de nosotros?


* BSD = Bautista del Séptimo Día



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